jeudi 11 septembre 2014

L'animal le plus âgé au monde



Arctica islandica est une espèce de mollusque bivalve vivant dans le nord de l'océan Atlantique, dont l'un des exemplaires, nommé Ming, constitue à ce jour l'animal qui, officiellement, a vécu le plus longtemps : de récentes études évaluent son âge, au moment de son décès, à 507 ans! Ming fut donc le contemporain de... Christophe Colomb.

C'est grâce à la schlérochronologie que l'on peut calculer l'âge de ces organismes : les anneaux de la coquille de ces mollusques sont en fait des indicateurs de croissance, représentant chacun une année de vie. Lors d'une étude récente, l'âge estimé de Ming, évalué dans un premier temps à environ 405 ans, se révèle finalement plus vieux d'un siècle : les 507 ans du mollusque en font l'animal le plus vieux dont l'âge a été authentifié, deux fois plus, voire trois fois plus, que les animaux que l'on considère généralement comme ayant la plus longue espérance de vie (tortues, baleines...). Qui plus est, Ming a accidentellement été tué par les chercheurs qui l'étudiaient, on ne sait donc pas combien de temps il aurait pu vivre encore, s'il était resté au fond de l'océan!

Il faut toutefois se montrer prudent lorsque l'on tente de définir quel est l'animal le plus vieux ayant jamais vécu : non seulement l'âge, la longévité, sont deux concepts différents, mais également, l'animal le plus vieux n'est pas forcément celui qui fut le plus âgé au moment de sa mort, comme vous pourrez le découvrir dans cet article traitant des records d'âge et de longévité des êtres vivants. Certains organismes tels que les tardigrades ou des espèces de bactéries, peuvent entrer en stase complète pour ressusciter plusieurs siècles, voire plusieurs millions d'années après. D'autres se montrent particulièrement résistants voire indifférents aux processus de vieillissement, comme les hydres ou certaines méduses. D'autres organismes encore, du fait de leur constitution particulière, se constituent en super-organismes clones survivant à travers les millénaires.

Officiellement toutefois, Ming le quahog nordique, reste aujourd'hui l'animal dont l'âge au moment de sa mort, était le plus élevé : avec 5 siècles au compteur. Si vous avez 25 ans, sachez que Ming est né à la même époque que votre -arrière, -arrière, -arrière, (20 fois) - grand-père!


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